Hildur Gudnadottir - Saman

CD - 12 tracks - 39:06
LP - 11 tracks (the vinyl version will be due in September 2014)

Artwork & photography by Jon Wozencroft
Mastered by Denis Blackham at Skye
Vinyl cut by Jason @ Transition

This album is about resonance: on "Saman", which means "Together", Hildur melts her voice with her cello, connecting the two instruments together...

CD Track listing:

1. Strokur
2. Frá
3. Birting
4. Heyr Himnasmiður
5. Bær
6. Heima
7. Í hring
8. Rennur upp
9. Til baka
10. Líður
11. Torrek
12. Þoka

Vinyl Track listing:

Side A

1. Strokur
2. Frá
3. Birting
4. Heyr Himnasmiður
5. Bær

Side B

6. Heima
7. Í hring
8. Rennur upp
9. Til baka
10. Líður
11. Þoka

All tracks composed, performed and recorded by Hildur Guðnadóttir in Berlin, except Heyr Himnasmiður (track 4), composed by Þorkell Sigurbjörnsson, lyrics by Kolbeinn Tumason. Cello made by David Wiebe in 1991. [Cello nr 49]

Track 6, bass by Skúli Sverrisson, string fretted cello built by Hans Jóhannsson, resonated through two grand pianos.

Tracks 1, 4 and 6 recorded by Francesco Donadello.

All tracks mixed by Francesco Donadello and Hildur Guðnadóttir at Vox-Ton Studio, Berlin.

Reviews:

Norman Records (UK):

Out of all the modern classical practitioners, Hildur Guðnadóttir is probably my favourite. That she shares her surname with a certain international superstar from the same country is quite fitting. Hildur's music gives me goosebumps every time. If she hadn't have grinned so sweetly at me from the digipak of her 'Mount A' album a few years ago I might never have become so smitten with this elegiac cello-drenched world of hers. Also her work with Hauschka on the incredible 'Pan/Tone' is arguably the finest release that the visionary Sonic Pieces imprint ever put out. That album is a dream from beginning to end. Like all her work. Yes, I've a major crush. Leave me alone!

I won't harp on at length over this latest exquisitely-housed collection. Her cello drones are deep, low and emotionally penetrating, not to mention highly suspenseful, all setting your mind in a richly enticing chamber-like embrace. Then her beautiful ethereal voice joins the party a few tracks in causing me to melt into my chair with a creeping smile spreading over my fizzgog. This is sparse, powerful and stirring music with real pathos, resonance and integrity. By 'Heima' we've a different vibe emerging. Underpinned by thrumming, hypnotic bass cycles, this is a deliciously eerie piece with lost pixie lullaby vocals near-whispered in that gorgeous Icelandic tongue. The atmosphere of this song is so electric, so intimate that you could curl up and go to sleep inside of it. I'll leave you to discover the subsequent half of the album in peace. Mark my words, you'll thank me.

Another treasure from our Hildur on the ever rewarding Touch. Another one also for the collection methinks..... [Brian]

A Closer Listen (USA):

Saman, which the liner notes indicate is Icelandic for “together”, grounds itself on a subtle form of melancholy, as if the listener was looking at a landscape where something cherished used to stand a long time ago. The ‘togetherness’ surely alludes to cellist Hildur Guðnadóttir‘s singing, in the sense that she’s incorporated her voice to an expression mostly based on the string instrument. However, there is another aspect to it, suggested perhaps by the album’s cover in its dislocation of conventional perspective: the sky in the water, the trees on a horizontal line, the plants that seem to compose a shore but in reality are another part of the river or lake… the mirror image seems to compose a life that knows no bounds, that weaves a whole in which everything flows into a rational form and yet is also deeply driven by emotionality. The voice and cello, like the sky and the water’s surface, grow into each other, shifting the perspective just enough to suggest the listener to think about that landscape where times meet, where it is no longer possible to know the place in separation of a memory of it, and the warmth of the sun mingles with the cold of the wind.

This is not to say, of course, that they become one, but that there is a playful degree of both in each, the voice flowing into the cello and vice versa, inviting us to hear the harmony as a companionship instead of as a balance, a coming together that treats the cello’s lament as a vocal one and the song’s uplifting melodies as the tones of strings. They do not attempt to define the landscape, to anchor it as irredeemably a memorial expression or a fact of nature, but to make the inner (the quiet, modern singing, the contemplative, long strikes of the bow) coincide with the outer (the quicker pulls and strikes, the choir-like medieval style of certain phrases) in an act of friendship – while the voice is not pervasive, it certainly seems to be meant to linger, to accompany the cello as it expresses the landscape into being. This composition of an organic whole leads the listener through a paradoxical movement that is simultaneously still, as the music intensely evokes a sadness that is carried for miles and miles by streams that nurture all sorts of life on the shores, life that, in drinking all that melancholy and looking up at the radiant sun finds an unspeakable joy, an understanding that the choice between one or the other has always been false.

Against other kinds of solo albums, Guðnadóttir’s playing is restrained, non-virtuosic, passionately modern in its affirmation that every piece, every note, is equal under harmony, that every moment of tears shed is as important as every smile and laughter. Together, the voice and cello work towards a multiplicity of goals, a great variety of feelings that is far from a unity, developing into an album that remains constantly open to re-interpretation, that treads on shape-shifter territory that is haunting and fulfilling, always at the same time, never at the same time. This is what makes Saman special, and it invites constant engagement as much as constant re-articulation: take it with you, change place, be alone or in the company of others, and it will nevertheless later seem to recreate the exact same memory in different ways. So go ahead, look at your surroundings, remember how they’ve changed, and let yourself become part of it not as its center but as its companion. [David Murrieta]

Bleep (UK):

Icelandic cellist and vocalist Hildur Gudnadottir releases Saman, her fourth album for the long-running UK label Touch. Its title translates as Together, and reflects the harmony created by Gudnadottir's own other-worldly vocals and the deftly rendered instrumentation of her cello playing. There is much space here, deeply felt silences balanced against the drawn-out passages of strings swept with true feeling. Wistful melodies and ominous passages abound, beauty and darkness drawn perfectly in equal measure. This is not just music to be listened to - this is to be taken in and felt.

kindamuzik (Netherlands):

Saman betekent zoveel als "samen": dat zat er met slechts een letter verschil wel in. Al had het voor hetzelfde geld een Noorse godheid kunnen zijn die zich naar mythologie verluidt ophoudt in onherbergzame gebieden in IJsland. Het "samen" dat Hildur Guðnadóttir hier bedoelt, ligt in de versmelting van haar cello en stem. Ook overdrachtelijk vormt het album een samenkomen van paden die zij in de voorbije jaren en op eerdere platen bewandeld heft.

In de Engelse taal bestaat de uitdrukking "fully realised and most accomplished." Die uitdrukking gaat volledig op voor Saman. Guðnadóttir klinkt alsof ze alle losse eindjes, die ze soms rafelend verkend heeft, bijeen weet te binden. Saman is af. Het beroemde: "niks meer aan doen, strikje eromheen, koesteren." En dat terwijl de nog jonge celliste/componiste van het bouwjaar 1982 eigenlijk niet eens zo gek veel anders doet dan je van haar gewend bent.

Saman is tegelijk ijl en verdicht, reflecterend en resonant, uitgesponnen en to-the-point, klassiek en eigentijds, traditioneel en avant-garde, licht en donker, expansief en intiem. En dat alles met vrijwel niets meer dan cello en stem. Ja, die ken je al van Guðnadóttir, maar ze sleepte er vaak zo veel andere instrumenten of geloopte lagen bij. Nu spreekt de IJslandse veel directer; met weglating.

Kunstenaar Carl Andre legde een rij platen lood op de grond. Wanneer je dit werk van een afstand benadert, voel je dat de suggestie van een muur wordt gewekt terwijl deze er niet is. Erop staand, een must bij Andre's werken, waan je je in een zuil van niets die tot aan de hemel (of naar beneden) rijkt. Zo'n suggestie wekt Guðnadóttir ook; die ervaring is even intens persoonlijk. En net als Andre is Guðnadóttir zeker niet ontdaan van een hang naar het grote(re), het meer- of meestomvattende: een transcendentie ergens van het minimale naar het monumentale. De kunst ligt daar waar dit niet naast of uit het werk komt, maar waar het ook en vooral erin besloten is. Daar vind je de verbijsterende zeggingskracht van het samen van Saman. [Sven Schlijper]

non pop (Germany):

Musiker aus Island müssen sich seit jeher mit dem Klischee auseinandersetzen, dass ihre Musik zwangsläufig eine akustische Verarbeitung überwältigender Naturgewalten sei. Banales erwarten wir nicht aus Island und wenn es dann doch einmal so kommt, dann hat es nicht einmal beim ESC eine Chance. Vielmehr wollen wir psychedelische Gitarren und verzweifelte Schreie wie von SOLSTAFIR, die über einen herfallen wie ein eisiger Sturm oder die tongewordene Winternachtsmelancholie von HILMAR ÖRN HILMARSSON oder das Weltfremde und Bizarre von BJÖRK. Wer dies ähnlich sieht, der dürfte auch unweigerlich grenzenlose Freude (falls das in dem Kontext der richtig Ausdruck ist) am musikalischen Schaffen der isländischen Cellistin HILDUR GUDNADOTTIR haben, die mit „Saman“ nun ihr viertes Solo-Album vorlegt. Was ist zu HILDUR GUDNADOTTIR zuvor zu sagen? Studierte Cellistin, in Reykjavik und Berlin schaffend, im Umfeld von THE KNIFE/FEVER RAY aktiv und auch zusammenarbeitend mit den reformierten THROBBING GRISTLE.

Der Titel, der soviel wie „Resonanz“ bedeutet, gibt dann auch gleich das Konzept des Albums wieder: Cello und Stimme in Reaktion aufeinander. Das dabei keine Songs im herkömmlichen Sinne entstehen, ist naheliegend. Es entstehen vielmehr Stimmungsbilder und Klanglandschaften; HILDURs ätherische Stimme, die in der Presseinformation nicht umsonst als sylphenhaft beschrieben wird, thront weltfern – und fremd über den meist melancholischen Melodiebögen des Cellos. Will man populäre Musik als Vergleich heranziehen um das Einordnen leichter zu gestalten, so würden sich zweifelsohne die Landsmänner von SIGUR RÓS anbieten, auch wenn HILDURs Musik minimalistischer daherkommt. Tatsächlich zeichnet sie für alles selbst verantwortlich, sieht man einzig und allein von einem Gastbassisten bei dem Stück „Heima“ ab. Und so ist diese CD auch nichts, was sich schnell erschließen lässt. Die Musik fordert Zeit und Aufmerksamkeit, Ruhe und Rückzug ein. Wenn man dem nachkommt, gewinnt sie dafür umso mehr. Schließt man die Augen und lässt sich darauf ein, dann schwebt man, begleitet von fragilen Klängen durch die – und jetzt wird wieder das eingangs erwähnte Klischee bemüht – eisigen Weiten und Gletscher Islands. Wie ein Soundtrack für Naturstimmungen kommt diese CD daher... „Rennur Upp“ verfügt über Rhythmik und eine dezent bedrohliche Stimmung, gleich der Ankündigung eines drohenden Unwetters... Mich hat dieses Stück ein wenig an die mongolischen Musiker von HOSOO und ihre Pferdegeigen erinnert. Auch bei HOSOO ist die Natur der primäre Impulsgeber für die Musik...

„Baer“ hingegen ist voller Melancholie, das Cello mitunter kaum noch von einer Geige zu unterscheiden. Aber es fällt schwer, hier einzelne Stücke aus dem Gesamtwerk herauszunehmen, denn man hört aus einem solchen Album keine einzelnen Stücke. „Saman“ hört man von Anfang bis Ende durch, man spielt nicht ein bestimmtes Stück an. Eine solche Herangehensweise ist in unserer Zeit natürlich immer ein Wagnis und ein kommerzieller Suizid, aber das dürfte eine Künstlerin mit ernsten Ambitionen kaum stören. Und so bleibt mir nur, allen Freunden der musikalischen Naturmalerei dieses Album wärmstens zu empfehlen. „Saman“ ist ein tiefgründiges und bewegendes Werk, das Zeit fordert, aber den Hörer dann auch entsprechend belohnt.

Gemastert wurde das Album übrigens von keinem geringeren als DENIS BLACKHAM, der wohl bis in alle Ewigkeit als Hausproduzent von WORLD SERPENT in Erinnerung bleiben wird. [Thomas L]

Evadidos (Spain):

Ha llegado el verano, con sus verbenas y su hedonismo al sol, ¿verdad? Pues nada de eso, aquí les vengo yo con todo lo contrario. Y no se quejen, que el tiempo en la calle tampoco está como para despelotarse y ponerse a rodar anuncios de cerveza. El caso es que esta chica de la foto, la que les ha hecho girar la cabeza noventa grados, es la islandesa Hildur Guðnadóttir (y pocas cosas me gustan más, por cierto, que copiapegar palabras en las que aparezca la bonita letra eth islandesa). Hildur es una chelista de formación clásica conocida, sobre todo, por tocar con sus compatriotas múm, aunque también ha colaborado con otros ilustres como Jóhann Jóhannsson, Pan Sonic, Hauschka, The Knife o Throbbing Gristle. Ahora acaba de editar su cuarto álbum en solitario, Saman, una sucesión de piezas contemplativas y melancólicas que sugieren desolados paisajes, exteriores o interiores: el título significa Juntos y alude a la combinación del chelo con la voz de Hildur, que va apareciendo en varias ocasiones a lo largo del viaje sonoro. Soy consciente de que a algunos les puede exasperar tanta lentitud, y de que a otros tal vez se les antoje demasiado bonito el conjunto, pero a mí me cautiva y me recompone la mente esta música en la que resuenan ecos de folclore nórdico y música antigua. Si buscan un refugio del verano, fresco y sombrío, aquí lo tienen en una cómoda playlist de doce vídeos… [Carlos Benito]

VITAL (Netherlands):

Hildur Guðnadóttir is one of those stable artists on Touch, and obviously you know this Icelandic cello player, who also uses her voice. 'Saman' means 'together' and that's about her using both instruments. Not always at the same time, as the cello seems to be the main instrument. I think I wouldn't mind if she would use her voice a bit more. She plays the cello beautifully, but perhaps after a while you know what it sounds like. Guðnadóttir plays the instrument in a traditional way - a lover of classical music would as easily recognize this instrument. What is gone, or at least pushed to a background, is the use of a looper device. It's there; it's used but kept to a strict minimum. It marks time, sometimes. But by and large it's the cello solo that plays here. Once her voice comes in, high, the interaction between cello and voice is great. Very spacious, angelic, but also sounding a more intense. Whereas the cello solo pieces sound nice, the true tension appears when both are used. I would strongly recommend an album in which she would explore both on a more equal level. Don't get me wrong: this is a great album, but not entirely fulfilling my expectations, I guess. [FdeW]

hhv (Germany):

Stille Einkehr: Nachdem es auf Hildur Gudnadottirs vorletztem Album »Leyfdu Ljósinu« zum Teil zu heftigen Klangmassierungen gekommen war, die die isländische Cellistin bloß mit ihrem Instrument und ihrer Stimme – unter Zuhilfenahme eines Delays – erzeugt hatte, wirkt »Saman« wie ein bewusstes Kontrastprogramm. Statt eines langgedehnten Brockens gibt es diesmal eine Reihe kürzerer Stücke, in denen Gesang und Cello in beinahe roher Form präsentiert werden. Gudnadottir geht es auf »Saman« (»zusammen«) in erster Linie um das Miteinander der beiden Instrumente. Das musikalische Vokabular erscheint deutlich schlichter, volksliedhafter, so als säße jemand in der (einigermaßen nachhallenden) Stube und singe im Familienkreis – selbst wenn auch die eine oder andere Spur bei den Aufnahmen übereinander gelegt wurde und sich in einer Nummer ein Kontrabass hinzugesellt. Doch der Raum wird nie mit Schwingungen vollgestellt, vielmehr schwingt der Raum als solcher mit, gibt den Resonanzen reichlich Gelegenheit, als gestalterisches Element zum Einsatz zu kommen. Mit Ausnahme der isländischen Hymne »Heyr Himnasmidur« stammen sämtliche Stücke von Gudnadottir selbst. So klar und aufgeräumt wie hier klang sie als Solokünstlerin noch nie. [Tim Caspar Boehme]



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